EL LÍMPIDO FAROL DEL CATATUMBO: maravilla natural del estado Zulia.

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De todas las observaciones de la naturaleza, fenómenos y eventos en nuestra región; quizás el que haya tenido una repercusión e impacto en la humanidad; es sin duda alguna el Relámpago del Catatumbo “la tormenta eléctrica eterna de Venezuela”. Ha cautivado la atención desde épocas ancestrales en nuestros aborígenes (Wayuu, Bari o Bari-Motilones), científicos, académicos e inclusive poetas,artistas del arte,así como, turistas de la región, Venezuela y del mundo.
DESTELLO EN EL CIELO DEL RELÁMPAGO DEL CATATUMBO
Desde hace aproximadamente 500 años son inmensas las descripciones científicas que se tienen publicadas sobre el evento natural, desde la época de la llegada de los españoles, corsarios y comerciante hasta nuestros días.También tiene su explicación mística, propia de la cultura de los pueblos aborígenes ancestrales que circundan la región.
Algunas notas resaltantes sobre el Relámpago del Catatumbo, tiene que ver con un hecho histórico ocurrido en 1595, cuando iluminó la flotilla del corsario inglés Francis Drake que pretendía saquear la ciudad de Maracaibo, para entonces, bajo control español, salvándole de una inminente invasión. Otro aspecto importante tiene que ver con una estrofa del himno del estado Zulia que escribió Udón Pérez en 1909.
Así como, la declaración de Patrimonio Natural del Zulia para el 27 de septiembre de 2005. Y ya par el 28 de enero de 2014 ingresó oficialmente a la lista mundial del Récord Guinness, por poseer el mayor promedio mundial de relámpagos por kilómetros cuadrados al año, ubicándolo como el de mayor envergadura de su clase.Además, se busca catalogarlo como patrimonio de la humanidad bajo la protección de la UNESCO, y en caso de lograrse sería el primer fenómeno meteorológico con esta denominación.
Entre las características principales de este fenómeno está la condición inaudible del relámpago (poco sonoro o confuso a lo lejos), su fulgor y la luminosidad. Este fenómeno puede ser apreciado a centenares de kilómetros de distancia, en los Andes,desde la ciudad de Maracaibo y el Mar Caribe durante casi todo el año, cuando las condiciones de visibilidad lo permiten.
Siendo este fenómeno meteorológico uno de los emblemas e insignes del estado, no podemos dejar de mencionar en este artículo a Udón Pérez, . La cual insertamos a continuación:
…..La luz con que el relámpago
tenaz del Catatumbo,
del nauta fija el rumbo,
cual límpido farol;
el alba de los trópicos
la hoguera que deslumbra
cuando al zenit se encumbra
la cuádriga del sol....
no emulan de tus glorias
el fúlgido arrebol!
A propósito de estas notas, recordemos que el término meteoro proviene del griego meteoron, que significa «fenómeno en el cielo». Se emplea para describir el destello luminoso que acompaña la caída de materia del sistema solar sobre la atmósfera terrestre. Pero el término «meteorología» proviene de Meteorológica, título del libro escrito alrededor del año 340 A. C. por Aristóteles, quien presenta observaciones mixtas y especulaciones sobre el origen de los fenómenos atmosféricos y celestes. Esto lo mencionamos, en referencia al fenómeno natural, y en particular a las palabras relámpago y rayos.
Ahora bien dentro de nuestra investigación, encontramos que Los Wayúu nombran al relámpago con los nombres de ayá, ayáuá, ayaa. Al rayo lo designan comoaka’pülajuya, esta designación contiene la partícula juyá, en evidente referencia a la lluvia y el verbo relampaguear es:aka’pülauá o aka’pütauá.  El trueno lo llaman atírila-kat.  Según un mito relatado por J Wilbert (1962) se informa que tanto el relámpago como el trueno, son obra de Maleiwa “para demostrar su enojo por actuaciones indebidas de la gente”.
Así para el pueblo Bari el “Relámpago del Catatumbo; Bihdari”, tiene un origen mitológico- divino y es creado por nuestro Dios Supremo llamado “Sabahseeba”…. La ciudad divina,…dicho espacio nunca visto, se encontraba cubierta de resplandecientes  luces que rodeaba toda la estación sideral.   “Sabahseeba”, quien al verla necesidad de refrescar el mundo y darle forma a las cosas toma a dos de sus acompañantes y les da el don de resplandecer el Universo. Estos dos seres son el Señor “Relámpago”, y la Señora “Trueno”, quienes en forma mancomunada trabajan para darle vida al planeta;de modo que el Rayo purifica la tierra “BihdariKatatrum-boo”.

IMAGEN MITOLÓGICA ALUSIVA AL RELÁMPAGO DEL CATATUMBO DEL POBLADO BARI
 
IMPRESIONANTE HAZ LUMINOSA DEL RELAMPAGO DEL CATATUMBO
Todos conocemos y admiramos sobre la ocurrencia del fenómeno, pero pocos realmente saben cómo se origina. Atendiendo al tema del fenómeno, trataremos de abordar desde lo más sencillo, clara y de manera general las características del mismo, su origen, causas y consecuencias. Para tal propósito, lo haremos a través de las siguientes interrogantes fundamentales:
¿Qué es el Relámpago de Catatumbo?El Relámpago del Catatumbo es un fenómeno natural meteorológico que produce numerosas tormentas eléctricas en gran parte del año. La maravilla natural se caracteriza por la aparición de una serie de relámpagos de manera casi continua y silente avistado a lo lejos, en nubes de gran desarrollo vertical, formando arcos eléctricos entre los 2 y los 10 kilómetros de altura (dentro de la capa de la atmósfera llamada troposfera).Algunos investigadores lo han calificado como el “Primer Faro del Planeta”, por sus particulares características.
¿Dónde se presenta?La zona donde se localiza el fenómeno natural es al sur–oeste del Lago de Maracaibo, en la cuenca inferior del río Catatumbo de donde procede su nombre en el estado Zulia, Venezuela. El lugar es algo inhóspita, permanentemente inundada, con abundante nubosidad y pluviosidad durante todo el año, la zona forma parte del Parque Nacional “Ciénaga de Juan Manuel”, cercano se ubica el poblado de pescadores Congo Mirador.
Es importante destacar que las tormentas eléctricas suceden en la mayor parte de la superficie terrestre, en especial en masas continentales y zonas costeras, pero la zona tropical es el lugar más activo, como es sabido la región zuliana se ubica en la Zona de Convergencia Intertropical (ZCI)
El área que cubre aproximadamente el eventos es de 2.500 km2, la tormenta eléctrica, se presenta con mayor frecuencia cerca de la desembocadura del río Catatumbo (donde también confluyen los ríos Escalante y Santa Ana; zona caracterizada por un gran desarrollo de ciénegas y lagunas litorales de agua dulce), ocurre en múltiples focos o sitios cada noche, por lo que se infiere que no ocurre siempre en una misma ubicación, pudiendo estar disperso en toda la área indicada anteriormente, pero desde la lejanía parece un único fenómeno (rayo o relámpago), pudiéndose avistar desde el Golfo de Venezuela y las serranías circundantes.
¿Cuándo ocurre? El fenómeno se puede observar de abril a noviembre, desde las 19:00 horas hasta la madrugada, durante 140 a 160 noches al año; con un promedio de 28 descargas eléctricas por minuto y una duración media de siete horas.El relámpago ha tenido ciertas épocas con menor intensidad, especialmente durante la época de sequía en el norte de Venezuela. Sin embargo, es normal que el fenómeno presente ciertas fluctuaciones que, en gran parte, se compensen entre sí.
¿Por qué ocurre? El origen de este fenómeno está en el efecto orográfico de las cordilleras  que encierran y frenan a los vientos del noreste dentro de la cuenca del lago de Maracaibo; así, se producen nubes de gran desarrollo vertical, concentradas principalmente en la cuenca del río Catatumbo. En general Cuando se produce una tormenta eléctrica, siempre se generan rayos. Ésa es la principal característica de una tormenta eléctrica; el trueno es sólo el sonido producido por los rayos. Los rayos ocurren dentro de las nubes de tormenta, así como también fuera de éstas, y no necesariamente impactan en la tierra.
De forma general, se cree que el origen del fenómeno se debe a la circulación cerrada de los vientos en la región, en la hoya hidrográfica del sistema del lago, la cual presenta una forma de herradura y una edad geológica que se remonta a 20 millones (Mioceno) hasta 4 millones de años (Plioceno) para su conformación actual.

EN CÍRCULO SE INDICA LA ZONA DONDE OCURRE LA TORMENTA ELÉCTRICA QUE ORIGINA EL RELAMPAGO DEL CATATUMBO
¿Cómo es el relámpago? Este fenómeno se caracteriza por la aparición de una serie de relámpagos de manera casi continua y prácticamente silente por las grandes distancias que se necesitan para observar el fenómeno (Los rayos silenciosos pueden ser inaudible para un observador que está lejos, pero esto sólo significa que las ondas sonoras del trueno se han agotado), el cual se produce en nubes de gran desarrollo vertical formando descargas eléctricas entre los 2 y 10 kilómetros de altura (o más), a medida que los vientos alisios penetran en la superficie del lago en horas de la tarde (cuando la evaporación es mayor) y se ven obligados a ascender por el sistema montañoso de Perijá (de 3.750 msnm) y la Cordillera de Mérida, el ramal venezolano de los Andes (de hasta 5.000 msnm, aproximadamente).
De una manera interesante investigaciones indican, que sobre el delta (atmósfera) del Catatumbo presenta una gran actividad eléctrica en el planeta. Se puede observar hasta 2.000.000 de destellos de luz al año, pudiendo generar más de 280 descargas por hora en cada noche, formando arcos que llegan a medir más de 10 km de altura. Entre mayo y diciembre la actividad es inmensa;Los especialista manifiestan que entre esos meses hay un 95% de probabilidad de ver el fenómeno y un 50% de ver un juego de luces que jamás podrán olvidar en su vida. El pico de actividad se registra entre agosto y principios de noviembre.

Hoy en día se cree que el Relámpago del Catatumbo posiblemente, regenere la capa de ozono en la región producto del evento electro-atmosférico (Quiroga, E., 2014). Enmarcado en las observaciones de los científicos, el fenómeno se produce en la troposfera, pero la capa de ozono (O3) que nos protege de los rayos solares, ultravioleta e infrarrojos se ubica en la estratosfera, ambas capas de la atmósfera se limitan. Por lo cual, es controversial esta posibilidad, de todas manera hacen falta investigaciones para demostrar esta hipótesis. El físico británico Brian Cox, asegura que sí es posible.
Todos los rayos emiten energía térmica en abundancia. El calor y la presión de los rayos productos de las tormentas eléctricas, también convierten el nitrógeno y a otros gases presentes en el aire en componentes útiles, como óxidos de nitrógeno (NO y NO2) y ácido nítrico (HNO3). Estos compuestos actúan como fertilizantes naturales para ayudar a las plantas a producir proteínas vitales.Tanto la lluvia como los rayos pueden ayudar a limpiar la atmósfera de polvo, polen y contaminantes. Los rayos hacen esto al mezclar esas partículas, ya que una masa más pesada cae más fácilmente al suelo.

INFOGRAFÍA. EXPLICA COMO NACE EL RELÁMPAGO DEL CATATUMBO
Algunos términos no científicos con respecto a los rayos describen la percepción del observador de los tipos de rayos. Los denominados refucilos o relámpagos calientes son luces brillantes, internubes o intranube, que iluminan nubes oscuras, una imagen favorita en las películas de terror.
Por razones desconocidas, la proporción varía según la tormenta, los rayos de nube a nube (internubes o intranube) son los más comunes. Los rayos nube-aire comienzan en una nube pero terminan en el aire despejado; no tienen ningún objetivo. Este tipo de rayos dio lugar a la expresión en inglés " a boltfromthe blue" (que significa "un acontecimiento inesperado"), en donde la palabra "bolt" se refiere al rayo y la palabra "blue" al cielo despejado.
 

UN ACONTECIMIENTO INESPERADO") SOBRE EL CATATUMBO CON EL HAZ DE LUCES

Es importante destacar que existen dos ciclos de recurrencia del “Relámpago del Catatumbo”, los cuales se han observado desde las poblaciones del Congo Mirador y Ologa: El primer ciclo ocurre aproximadamente a 19 horas sobre las lagunas ubicadas en la desembocadura de los ríos Bravo y Catatumbo  y a partir de las 21 horas  ocurre  el segundo ciclo sobre el Lago de Maracaibo  frente a Ologa y es el ciclo de mayor intensidad y duración.

Gran parte del año las noches de Congo Mirador, son un espectáculo de luces. Cada noche un ciclo de tormentas del Relámpago del Catatumbo hace de este lugar un paraíso para los amantes de la naturaleza y de la ciencia.

Como reconocimiento a personas  e instituciones ambientalistas, que han tenido sensibilidad hacia este fenómeno, queremos mencionar a: el Centro de Modelado de la Universidad del Zulia,  Azul Ambientalista, Gustavo Carrasquel, entre muchos otros.

A manera de concienciación, podemos decir que el Relámpago del Catatumbo, es uno de los fenómenos meteorológicos más excepcionales del planeta, y de esta forma debemos preservar su majestuosidad para las futuras generaciones.
Como algo artístico, el fenómeno del Relámpago del Catatumbo invita a otra forma de arte, como es la fotografía de rayos, un pasatiempo para aficionados y una profesión de tiempo completo para algunos fotógrafos. Si bien las imágenes y los vídeos de rayos ayudan a los científicos a estudiar el fenómeno, los artistas encuadran sus imágenes para poder admirarlos. Para ellos, los rayos son un objeto de belleza
Para finalizar y sin pecar de regionalista, un personaje zuliano, en referencia al Relámpago del Catatumbo, manifiesta: …
ese rayo existe, porque está en el Zulia, si lo sacan de aquí ya no prende mas!

Pedro Emiro Machado
Lenin Cardozo